Jedinečná Štěpánka Hilgertová ... the legend!

It immediately struck me as odd, but her smile in response to my greeting made me forget this detail which would come back to me later in the day.
Autumn had arrived, but people were still paddling on the Troja canal without gloves and still enjoying the gates, waves, eddies and tricks of the water and of course she, Štěpánka Hilgertová, on the threshold of 50, was not going to miss the last rays of sunshine that energise her, just like her light and decisive style of paddling, on a course that has seen her train and compete for almost a lifetime. Then the evening lights obscured the day and in the warmth of my room overlooking the river I remembered that neglected detail and wondered why for the first time bankside there was no Luboš, her constant companion, with his firm step, trusty video camera and obligatory water bottle in hand.
A presence who has shared more than 30 years of her life and who, with extreme simplicity, humility and devotion, has become one of the secrets to her success. Luboš Hilgert is not only a coach, but also a husband and father of her son, who, whether by tradition or for love, is named after him.
Today, however, this man, who I've known for longer than I can remember, wasn't there and Štěpánka seemed lost and adrift, but with a new look and light in her face. So I was calmly confident that everything was as it always was and as it always will be because there are athletes chosen by the gods to experience the emotion of riding the waves and passing through the poles hanging in the sky. Yet Štěpánka Hilgertová's sporting career could have come to an early end, when she fell pregnant aged barely 18 and on 17 th December 1986 gave birth to Luboš Junior, who would become an integral part of a family that from then on decided slalom was nonetheless a mission to pursue without compromise, with no energy spared. The rest is simply and unequivocally legendary!
The tiny blonde woman from Eastern Europe, who has lived through its great political and historical transformations, has written unforgettable pages in the history of sport, first and foremost in five-ring events. Six Olympic Games and two gold medals: Barcelona 1992 – 12th; Atlanta 1996 – Gold medal; Sydney 2000 – Gold medal; Athens 2004 – 5 th; Beijing 2008 – 9 th; London 2012 – 4 th.
She won the World Championship title twice (1999 in La Seu d'Urgell and 2003 in Augsburg). Then followed five World Championship team titles ('03 / '05 / '10 / '13 / '15) with 7 different teammates: Irena Pavelková, Vanda Semeradova, Marcela Sadilová, Marie Řihošková, Kateřina Kudějová and Veronika Vojtová. The 2015 London event saw her on the highest step of the podium with two girls who could easily have been her daughters. In fact, , Kateřina Kudějová was born in 1990 when Štěpánka took bronze in the World Cup final, while in 1992, Veronika Vojtova's year of birth, she won the overall World Cup title shortly after competing in her first Olympics.
Following this umpteenth gold, only two months later she became a grandmother, with the birth on 10 th November of Anežka, a beautiful baby girl who will surely hold high the Hilgert name in the footsteps of Luboš, Ivan, herself, her son and her niece Amálie.
Among her other World Championship medals, five silvers and two bronzes, and in the World Cup series, two overall titles, five second places and five bronzes. On top of all these triumphs are seven gold, five silvers and three bronze medals at the European Championships.
Not to mention one more “first” when she and her two team mates Marie Řihošková (13 years younger) and Irena Pavelková (seven years younger ) were all three at the podium on European Championships in Krakow 2008 in individual race. Guess who was first?
The greatness of "World Slalom's Lady of the Gates" does not derive just from her countless Olympic, World and European medals. Her true and enduring magnificence comes from the simplicity with which she has bestrode, lit up and won the dozens and dozens of races in which she has tirelessly competed. Seeing her on the Noce River this year taking part in a level-four international competition, I was impressed by how, together with her husband-coach, she prepared for it as if it were the finals of the World Championship. Then there was a 2010 that by itself would surely be enough to consecrate her in Olympus, after both she and her son won medals at the World Cup in her beloved home city: third place for her in K1 Women and second for Luboš Junior in K1 Men. There is no sport in the world, there is no parent and there is no child who can boast such a magical and unique record.
From my window the river had now been swallowed by the night while the bridge over it was still visible and majestic. Immediately the oddity that had caught my notice in the afternoon vanished and I understood that a new adventure out of the water was about to begin for Štěpánka Hilgertová, without her kayak, without her reference bankside, without slalom gates. The twilight, symbol of that flow of light that ferries us to the other bank, represents this change, this metamorphosis, that a goddess is about to accomplish.
I'm sure, however, that Štěpánka Hilgertová's future will be as radiant as her past has been full of satisfaction, awards, and joy because she’ll know how to face it with that boldness, determination and professionalism that have allowed her to become a watersports living legend.
She will be event and sport actions manager in Czech national bank (many very interesting and influencing people should meet together on events which she will organize), so there is probably no better place in this land to have such a great advertisement for canoe slalom. Good luck, starts on 1st November.
And of course, her body needs to move, she needs the endorfins to be pulsing in her veins. And she still wants to have fun on races if her new job would allow her. So, I just wonder what will happen after Czech national team trials 2018, if Stěpánka make the team again for 31st time, but this time probably first time as an amateur!
We, however, will continue to tell our athletes, children and grandchildren about the heroic feats of those who have made canoe slalom great ... with all that remains to say: thank you splendid Štěpánka for the magical moments you’ve given all of us who truly love this sport.

Occhio all’onda!

translate in english by                  Tessa Forliti
thank You for the collaboration          Marie Řihošková

Štěpánka Hilgertová in the middle with with her  7 different teammates that she won 5 World Championships in Team Race. Irena Pavelková, Vanda Semeradova, Marcela Sadilová, Marie Řihošková, Kateřina Kudějová and Veronika Vojtová

Hilgertova con Joe Jacobi anche lui campione olimpico nel 1992 nella C2

Un bacio tenero e affettuoso il ricordo dell'Adigemarathon 2017

Ciò che resta alla fine di ogni giornata sono piccole cose che si fissano dentro di noi e ti regalano energia, felicità, gioia, ma anche dolore e tristezza. Magari semplici immagini o parole che poi come una vecchia  cartolina portiamo con noi nel cammino della vita, affezionandoci e conservandola nell’album dei ricordi incisi nel nostro cuore.
Dell’ Adigemarathon 2017, 14esima edizione, l’immagine forte e predominante che si è fissata in me  è quella  di una donna che sale da sola le scale di un palco per le premiazioni  e che ho conosciuto quando ero giovane e i programmi di allenamento li organizzava Alviano Mesaroli. Era il tempo in cui a Pescantina pagaiava Doriana e con lei condividevo passione per la canoa e allenatore. Poi la tragedia in un pomeriggio di primavera  nella lontana Corsica che ha spezzato il cuore ad una madre che già lottava per vivere e a noi che vivevamo di onde e porte da slalom. Da 14 anni  all’Adigemarathon   Doriana Pasetto viene ricordata con un trofeo a lei dedicato e che viene assegnato alla prima donna senior  del kayak, specialità in cui lei eccelleva. Bene! quella donna oggi quasi ottantenne, conosciuta 30 anni fa perché madre di una canoista, sale da sola,  in un elegante e colorato tailleur, sul palco affrontando una serie di scale con fermezza e decisione senza l’aiuto di nessuno. Lei è la madre di una ragazza che il 3 aprile 1991,  a soli  23 anni, si inabissa nelle fredde acqua del Tavignano lasciando sul quel fiume la sua vita e spezzando quella di sua madre.
Sono stati necessari 26 anni prima che quella madre e oggi arzilla e serena signora anziana riuscisse ad uscire dal suo guscio, colmo di ricordi, per abbracciare la vincitrice e consegnarle quel trofeo che ci riporta indietro negli anni, ma che nello stesso tempo è capace di farci sentire uniti nel nome di una persona che ha saputo regalare, nella sua pur breve esistenza, tanto carattere e determinazione.  Oggi Doriana rimane la protagonista in quel bacio affettuoso e tenero che Lisetta,  la sua mamma, ha regalato alle ragazze sul podio.
Ecco… questa è l’immagine che si è incisa dentro di me per questa edizione di  Adigemarathon. Manifestazione ricca di colori, pagaiate, parole e sentimenti e che entra sempre di più nella gente proprio per la sua semplicità e per l’eleganza che magari si manifesta pure con un pantalone e giacca bordeaux nel mezzo di un palco vestito a festa.

Occhio all’onda!  

Stefania Pasetto sorella di Doriana con il Trofeo a lei dedicato  - foto di questo post sono di Carlo Alberto Cavedini@ -

Strapotere dei Kayak della Repubblica Ceca

Guardando una proiezione degli ultimi 4 Campionati del Mondo di Canoa Slalom salta all’occhio i risultati ottenuti dagli atleti della Repubblica Ceca nel  Kayak maschile considerando che su 4 titoli ben 3 sono stati conquistati da tre atleti diversi di questa nazione. La storia o meglio il successo in questa specialità per la Repubblica Ceca inizia nel 2009 ai mondiali di La Seu d’Urgell quando Vavrinec  Hradilek, Michal Buchtel e Ivan Pisvejc sorprendono tutti e vincono la gara a squadre davanti a inglesi e in terza posizione i padroni di casa gli spagnoli Diez Canedo, Juanmarti e Crespo. L’anno successivo Vavrinec Hradilek prende l’argento iridato dietro a Daniele Molmenti e davanti a Jure Meglic ai mondiali di Tacen dove tutti aspettavano l’idolo di casa Peter Kauzer malamente finito nelle retrovie per un 50 all’ultima risalita di destra (23) e un precedente tocco alla 19.
Nel 2011 il ceco finirà secondo nella classifica finale di Coppa  e solo ottavo ai mondiali di Bratislava. Ed è proprio a  questo mondiale che debutterà nella massima categoria Jiri Prskavec che era già un elemento di spicco fra gli Junior.
L’anno olimpico decreta il grande stato di forma di Hradilek che prende l’argento a Londra 2012 e poi l’anno successivo in casa a Praga vince il mondiale. Riesce cioè in quello che fino a quel momento nessun atleta della Repubblica Ceca e prima come  Cecoslovacchia sia mai riuscito a fare.  I kayak di questa nazione precedentemente ed individualmente avevano conquistato  solo due bronzi:   nel 1985 con Lubos Hilgert ad Augsburg e dieci anni più tardi a Nottingham con Jiri Prskavec, già padre di Jiri nato infatti due anni prima e cioè nel 1993. Il figlio poi, ai mondiali del 2015 a Londra, dichiarerà: « sono felice di aver vinto questo oro vent’anni di distanza dalla medaglia di mio padre ai mondiali ».
A  Tacen nel 1991 Pavel  Prindis (padre di Vit Prindis), Lubos Hilgert (padre di Lubos Hilgert) e Peter Nagy giunsero terzi, davanti a noi italiani (P.Ferrazzi, I.Pontarollo, E.Ivaldi) per 0.93.
Contemporaneamente al fenomeno praghese (che si dedica allo slalom e al border cross, è lui infatti che ha vinto quest’anno  il primo campionato del mondo) crescono Jiri Prskaveck (classe 1993), Ondrey Tunka (1990) e Vit Prindis (1989).
I primi due sono allenati dal padre di Jiri, mentre il terzo fa parte del gruppo di Hradilek e quindi seguiti tecnicamente da Miloslav Ríha soprannominato Pytlak.
Tutti però fanno capo al centro di allenamento di Troja dove un gruppo di tecnici federali coordinano il lavoro congiuntamente e poi sul campo seguono gli atleti a gruppi. Un sistema e un lavoro iniziato molto tempo fa e che ha necessitato di tempo per far arrivare questi atleti ai livelli di oggi. Loro escono da una folta scrematura e sono  la risultante di un lavoro ed un impegno costante portato avanti da tecnici qualificati, che hanno alle spalle esperienza di atleti di alto livello.   In sostanza la macchina lavora in questo modo: avvicinano i giovani  alla canoa nel mese di settembre con le proposte che fanno per le scuole. Quindi questi giovani  hanno la possibilità di svolgere attività fino a novembre in acqua per tre volte al settimana e poi durante l’inverno piscina e palestra, per riprendere poi marzo in fiume e sul canale. Nell’arco di un paio di anni c’è una sorta di scrematura naturale, molti abbandonano e chi invece rimane, passa nella squadra agonistica. Anche qui in base alle capacità individuali e quindi ai risultati gli atleti si possono trovare nella condizione di gareggiare per la polizia, la famosa società sportiva Dukla o per l’università. Questo processo che si ripete annualmente avviando in continuazioni giovani alla canoa permette un ricambio costante oltre al fatto che permette ed offre ad ex atleti di essere impiegati in questo processo che diventa per loro una opportunità di lavoro. Così facendo si ha un interscambio di esperienze diretta da chi ha praticato a chi è nella fase di apprendimento.

Insomma i vari Hradilek, Prskavec, Tunka o Prindis non nascono dal nulla, ma da un processo lungo, ma altrettanto fruttuoso visti i risultati di questi ultimi anni.  

                                         … fine seconda parte 2 


Un mondiale in archivio... tempo di riflessioni

Calato il sipario sui Campionati del Mondo di Slalom a Pau mi ritrovo solo ora a metabolizzare un mondiale e una stagione ricca di aspettative e di curiosità in modo distaccato e obiettivo. C’è stato pure il tempo di partecipare alla Consulta Tecnica Nazionale,  convocata a Roma dalla Federazione, momento importante di confronto e di dialogo tra molte diverse realtà del panorama canoistico italiano. Il confronto si dimostra sempre molto interessante, stimolante e produttivo per andare avanti e per cercare di dare il meglio ai nostri atleti che come noi sognano di esprimere tutto il loro potenziale.

Erano tante le aspettative per il mondiale organizzato dai cugini francesi, ma forse proprio per questo motivo siamo rimasti delusi perché forse tanti piccoli particolari non sono stati curati come ci si poteva immaginare. Come sempre, nella maggior parte dei casi, chi organizza pensa prima di tutto a fare bella figura con autorità e sponsor e gli atleti e lo spettacolo tecnico vengono messi in secondo piano.
E’ stato presuntuoso, sia da parte del presidente del Boarding ICF Slalom e sia di chi ha accettato, affidare a due « novellini » il compito di tracciare il percorso iridato. Non è ammissibile infatti entrare in finale con  distacchi abissali. La stessa  gara stratosferica di semifinale di Peter Kauzer o la finale di Jessica Fox confermano  l’irregolarità di un tracciato che poteva, su una sola combinazione, decidere il risultato finale. Il concetto di una combinazione impegnativa e determinate ci sta sicuramente, ma non come è stata proposta dai tracciatori. Mi riferisco ovviamente al passaggio sotto il secondo ponticello (13-14-15) che prevedeva una discesa tutta a destra, quindi saltare nel ricciolo successivo per andare ad approdare nella morta a sinistra, quindi retro e successiva discesa a pochi metri dalla precedente. Ora il problema è che il ricciolo non offriva la possibilità di avere o fare sponda per lanciarsi nella morta, quindi l’azione si spezzava per riuscire a fare le due porte in discesa al volo. Immaginatevi in una gara di slalom sugli sci che gli atleti debbano prendere velocità su un passaggio, frenare brutalmente e cercare di risalire metri verso monte per infilarsi nella porta successiva.
Quello che non concepisco sono queste interruzioni, che già relativamente si hanno con le risalite se piazzate in malo modo sul tracciato. Il concetto base deve essere quello che la  barca possa scorrere sempre, non deve perdere velocità, perché  altrimenti si perde il senso della corsa. Già abbiamo inventato il « boarder cross » per fare spettacolo, cerchiamo però di mantenere lo slalom su un piano tecnico più elevato.
Testimonianza dell’assurdità del tracciato è Peter Kauzer che vince la semifinale con un distacco di 3.99 sull’idolo di casa Neveu e Jessica Fox vince il suo secondo titolo iridato assoluto in K1 con 4,62, riportandoci alla notte dei tempi quando il suo papà rifilava distacchi abissali agli avversari, ma su percorsi che superavano abbondantemente i tre minuti di gara (1ˆR.Fox 210,56 - 2ˆP.Micheler 220.60 - Augsburg 1985).
Oggi non possiamo permetterci di metter in campo gare che si risolvono con questi risultati, specialmente per gli accessi nelle finali, poi è ovvio che nell’atto finale tutto ci sta!

                                       … fine prima parte  

Io con Charles Correa da questo piccolo ma grande pagaiatore dobbiamo imparare a sorridere più spesso e gioire della vita come molto spesso i brasiliani sanno fare.

Il presidente della Fick incontra i ragazzi e lo staff tecnico giusto alla conclusione del mondiale per fare le prime riflessioni di una prova non andata come sperato e come era nel potenziale degli atleti.